Los ojos del mundo se podrían fijar en Marte, donde sólo la semana pasada el helicóptero Ingenuity voló y el rover Perseverance fabricó oxígeno. Pero más lejos -mucho más lejos-, la Voyager 1, una de las sondas espaciales más antiguas y el objeto que más lejos ha viajado por el espacio hecho por el humano, aunque está haciendo ciencia.

La sonda llega bien entrada la cuarta década de su misión y no se ha acercado a ningún planeta desde que voló por encima de Saturno en el año 1980. Pero, aunque se aleja cada vez más de un Sol atenuante, continúa enviando información a la Tierra.

Durante décadas, la Voyager ha navegado a unos 17 kilómetros cada segundo. Cada año, viaja 3,5 UA (la distancia entre la Tierra y el sol o unos 450.000.000 km) más lejos de nosotros. Hoy en día, aún envía mensajes a casa nuestro incluso cuando se prepara para dejar atrás nuestro sistema solar.

Hay varias maneras de pensar sobre el «extremo del sistema solar». Una es una región límite llamada heliopausa. Esta es la frontera donde el viento solar (la sopa de partículas cargadas que el sol tira continuamente) es demasiado débil para mantener el medio interestelar: el plasma, el polvo y la radiación que llenan la mayor parte del espacio.

Cuando el Voyager 1 abandonó la Tierra en 1977, nadie estaba seguro de dónde estaba la heliopausa, según Bill Kurth, astrofísico de la Universidad de Iowa que trabaja con el Voyager 1 desde que comenzó su lanzamiento. Algunos científicos incluso pensaron que la heliopausa estaba tan cercana que se encontraba a unos 10 o incluso a 5 UA, o dicho de otro modo cercanas a las órbitas de Júpiter, (la Voyager 1 pasó en 1979), o de Saturno.

En realidad, la heliopausa se encuentra a unos 120 UA. Lo sabemos en parte porque la Voyager 1 cruzó la heliopausa en agosto del 2012, tres décadas y media después de salir de la Tierra. Esto sitúa la sonda de manera real en el espacio interestelar.

En esta zona donde se encuentra la Voyager 1, el espacio se llena de medio interestelar, pero es muy diferente a lo que nosotros conocemos … Un cubo de aire al nivel del mar en la Tierra contiene más de un billón a veces más moléculas que un cubo de tamaño igual incluso de las partes más densas del medio interestelar. La región que atraviesa el Voyager 1 es aún más escasa. Y en su mayor parte, es una zona tranquila.

Pero cada pocos años, a medida que la Voyager 1 registra más datos sobre el plasma y el polvo del medio interestelar, encuentra algo nuevo. Por ejemplo, el 2012 y el 2014, la Voyager 1 sintió un choque. Según Kurth, el que registró la Voyager 1 fue un pico magnético, acompañado de una explosión de electrones energéticos que provocaron campos eléctricos intensos y oscilantes. Estos choques son los efectos más distantes del sol, que corren hacia el exterior incluso después de la heliopausa.

Lo que encontró la Voyager 1 en 2020 fue otro salto en la intensidad del campo magnético, pero sin estas intensas oscilaciones eléctricas. Los científicos, en cambio, piensan que es un frente de presión, una perturbación mucho más sutil que se mueve hacia el medio interestelar. La Voyager 1 se encontró con algo parecido en 2017.

Según Jon Richardson, astrofísico del MIT, esta última hallazgo demuestra que la Voyager 1 aún es capaz de sorprender a los científicos. Normalmente, dice, la sonda debería experimentar un choque en el plasma circundante para medir la densidad. Pero con observaciones como ésta, los científicos han encontrado una manera de utilizar la Voyager 1 para controlar continuamente esta densidad, además de 13.000 millones de kilómetros de nosotros.

Ubicación de las sondas Voyager en 2019. Actualmente la Voyager 1 se ubica a 154UA

Richardson también dice que los hallazgos muestran que la Voyager 1 sigue sintiendo los zarcillos del sol, miles de millones de kilómetros más allá de la heliopausa. «El sol sigue teniendo un efecto importante», dice, «muy fuera de la heliosfera».

Mientras tanto, la Voyager 1 aún se encuentra dentro de la influencia gravitacional del sol. En unos 300 años, los científicos esperan que la Voyager 1 comience a entrar en el borde interior de la nube de Oort, aquel manto de cometas que se extiende hasta varios años luz de distancia.

Nunca hemos visto pruebas de la nube de Oort, pero, desgraciadamente, es probable que la Voyager 1 no sea quien lo revele. La sonda vive literalmente del tiempo prestado. El plutonio-238, el radioisótopo que alimenta el generador de la sonda, tiene una vida media de unos 88 años.

Como resultado, la Voyager 1 empieza a perder combustible. Los científicos ya han de tomar decisiones sobre qué partes de la sonda deberían mantener funcionales. A mediados de este año 2021, es probable que la sonda no pueda alimentar ni un solo instrumento.

Sin embargo, científicos como Kurth esperan poder llevar la vida de la sonda hasta el 2027, 50 aniversario de su lanzamiento. Esto, dice Kurth, es un hito que ninguno de los diseñadores de la Voyager 1 habría podido prever nunca….

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