El verano pasado, el Observatorio Arecibo sufrió daños importantes cuando un cable auxiliar que soporta la plataforma sobre el radiotelescopio se rompió y golpeó contra el plato reflector. Inmediatamente después, técnicos del observatorio y de la Universidad de Florida Central (UCF) comenzaron a trabajar para estabilizar la estructura y evaluar los daños. Desgraciadamente, hace aproximadamente dos semanas (el 6 de noviembre), se rompió un segundo cable causando aún más daños y de más graves.

Después de una revisión exhaustiva, la National Science Foundation (NSF) de Estados Unidos anunció que el observatorio no se podría estabilizar sin arriesgar la vida de los trabajadores de la construcción y del personal de las instalaciones. Como tal, después de 57 años de servicio fiel y innumerables contribuciones a múltiples campos de la astronomía, la NSF ha decidido iniciar los planes de desmantelamiento del Observatorio Arecibo…

Esta decisión se tomó poco después de que la NSF evaluara las evaluaciones de diversos expertos y empresas independientes para determinar la causa de los fallos estructurales y recomendar medidas para hacer reparaciones. Estas evaluaciones indicaron que los cables de soporte ya no son capaces de soportar las cargas que se les requieren y que la estructura del radiotelescopio corre el peligro de un fallo catastrófico.

Daños en el Observatorio Arecibo en agosto de 2020. Crédito: NSF / NAIC

Además, diversas evaluaciones afirmaron que cualquier intento de reparación podría poner en peligro la vida de los trabajadores. También encontraron que, incluso si las reparaciones tuvieran éxito, la estructura aún sufriría problemas de estabilidad a largo plazo. Como dijo el director Sethuraman Panchanathan en una declaración de la NSF:

«NSF prioriza la seguridad de los trabajadores, del personal del Observatorio Arecibo y los visitantes, lo que hace que esta decisión sea necesaria, aunque lamentable. Durante casi seis décadas, el Observatorio Arecibo ha servido de faro para la ciencia avanzada y lo que puede parecer una asociación con una comunidad. Aunque se trata de un cambio profundo, buscaremos maneras de ayudar a la comunidad científica y mantener esta fuerte relación con la gente de Puerto Rico «.

Tras el primer incidente, los equipos de ingeniería no perdieron el tiempo en plantear un plan de estabilización de emergencia del sistema de cableado auxiliar. A pesar de los daños que el cable auxiliar roto causó a la cúpula gregoriana, a la estructura de soporte y la grieta de 30 metros que dejó el plato reflector, los ingenieros estaban preparados para comenzar las reparaciones el 9 de noviembre (tres días después de la segundo cable roto).

Incluso el observatorio estaba organizando la entrega de dos cables auxiliares de recambio (y dos de temporales) cuando se produjo la segunda avería. Esta vez, se rompió un cable principal, lo que indica que los problemas estructurales se extendieron a todas las redes de cables que conectan el plato principal en la plataforma del instrumento que hay encima.
Según Ralph Gaume, director de la División de Ciencias Astronómicas de NSF, este fue el factor decisivo en la decisión de dar de baja:

«El liderazgo del Observatorio Arecibo y la UCF hicieron un trabajo encomiable abordando esta situación, actuando con rapidez y persiguiendo todas las opciones posibles para salvar este increíble instrumento. Hasta que no llegaron estas evaluaciones, nuestra pregunta no era si se debería reparar el observatorio sino cómo. Pero al final, una preponderancia de datos mostró que simplemente no podíamos hacerlo con seguridad. Y esta es una línea que no podemos cruzar «.

Vista aérea del Observatorio Arecibo de NSF en Puerto Rico. Crédito: NAIC

Rápidamente se hicieron evaluaciones de ingeniería que indicaron que este cable principal de 7,62 cm de espesor se estresar hasta aproximadamente el 60% de su tolerancia mínima (durante un clima tranquilo) cuando se rompió. Las inspecciones de los otros cables revelaron nuevos roturas de hilo en algunos de los otros cables principales y evidencia de un deslizamiento importante en varias tomas que contenían los cables auxiliares restantes.

Estos descubrimientos confirmaron que tanto los cables de soporte principales como los auxiliares se debilitaron más del proyectado inicialmente. Esto llevó a los equipos de ingeniería a concluir que el desmantelamiento y el derribo eran la única opción.

El plan de la NSF para desmantelar el observatorio consistiría en apagar el radiotelescopio de 305 m de diámetro mientras preservaba con seguridad las demás partes del observatorio que podrían resultar dañadas o destruidas en caso de error catastrófico. En resumen, esperan conservar la mayor parte de la infraestructura restante posible para que pueda seguir siendo útil para futuras investigaciones y propósitos educativos.

El proceso de desmantelamiento es complejo y requiere que la NSF, la UCF y todas las instituciones participativas cumplan una serie de requisitos legales, ambientales, de seguridad y culturales. Mientras tanto, el NSF ha iniciado una investigación fotográfica de alta resolución mediante drones aéreos y está considerando hacer una evaluación forense del cable roto (suponiendo que se puede hacer con seguridad).

Cuando se terminen todas las preparaciones necesarias, el radiotelescopio estaría sujeto a un desmontaje controlado. Una vez hecho esto, la NSF tiene la intención de restaurar las operaciones en la instalación LIDAR de Arecibo, en su centro de visitantes y la instalación meteorológica de Culebra fuera del sitio. También continuará el análisis y la catalogación de los datos de archivo recogidas por radiotelescopio.

A lo largo de sus 57 años de servicio, el Observatorio Arecibo fue el radiotelescopio más importante del mundo y una de las instalaciones astronómicas más icónicas del mundo. Hasta la finalización del Radiotelescopio chino (FAST) de quinientos metros de diámetro, era también el observatorio de radio más grande del mundo. Su realización es incomparable e incluye varias novedades.

Estos incluyen la confirmación de las estrellas de neutrones, la detección del primer púlsar binario, el púlsar del primer milisegundo y los primeros exoplanetas. La instalación también alberga el Proyecto de radar planetario que (con el apoyo proporcionado por el programa de observaciones de objetos cerca de la Tierra de la NASA) rastrea y caracteriza los objetos cercanos a la Tierra (NEO). Además, la instalación también ha tenido un papel importante en la búsqueda de inteligencia extraterrestre (SETI).

Aparte de proporcionar los datos de origen de SETI @ home y del Proyecto Pheonix del Instituto SETI, el observatorio también es una de las pocas instalaciones del mundo que envía activamente un mensaje codificado en el espacio destinado a extraterrestres . – también conocido como. el mensaje Arecibo. Ha hecho tantas cosas en la vida y continuará contribuyendo después de la jubilación.

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