Ni uno, ni dos, ni tres, sino seis estrellas son las que conforman el sistema exosolar TIC 168789840. Uno de los últimos sistemas solares descubiertos por el telescopio espacial TESS es de lo más particular. Si ya por el hecho de contar con seis sólo es un sistema solar especial, el hecho de que sean tres sistemas binarios lo hace aún más exclusivo al catálogo de descubrimientos astronómicos.

El telescopio espacial TESS lleva desde 2018 deleitando todo tipo de descubrimientos relacionados con lo que hay más allá del sistema solar. El TESS observa miles de estrellas con exoplanetas que podrían albergar vida o planetas gigantescos. Pero hay más, uno de sus últimos descubrimientos es este peculiar sistema solar con seis estrellas.

En nuestro sistema solar, con una sola estrella, no es muy común. Casi todos los sistemas exosolars descubiertos tienen más dos o tres estrellas orbitando entre ellas. Ahora bien, seis estrellas tampoco es común.

TIC 168789840, todo hay que decirlo, no es el primer sistema solar de seis estrellas que hemos descubierto. En 2012 la NASA nos mostró detalles de Castor, uno de los sistemas solares con seis soles más populares. Ahora se suma a este exclusivo grupo también TIC 168789840 y sus seis soles.

Sistema exosolar Castor

Situado a unos 1.900 años luz de, TIC 168789840 cuenta con tres sistemas binarios. Esto significa que hay tres parejas de estrellas que orbitan la una a la otra. Los tres centros de masas permiten los tres sistemas binarios, pero también las tres parejas quedan gravitacionalmente unidas y orbitando entre sí.

Según se ha podido saber por las observaciones de TESS y los eclipses que se dan, dos de los grupos de estrellas orbitan cerca la una de la otra, por lo que en cierto sentido es un grupo de cuatro lo forman. La otra pareja de estrellas está más distanciada y completa una órbita completa alrededor de 2.000 años.

Lo que realmente TESS «ve» al observar el sistema solar con seis estrellas son cambios fuertes en la intensidad de la luz que recibe.

Es por ello que se cree que posiblemente no haya planetas en los dos sistemas binarios cercanos, ya que destrozarían cualquier cosa que esté cerca de él. Sin embargo, puede que haya exoplanetas en el sistema binario que está más alejado. De todos modos aún no se han encontrado o confirmado exoplanetas en TIC 168789840.

Como saben los astrónomos todo esto? La información que nos llega de un sistema solar a 1.900 años luz es apenas unos destellos de brillo y luz. Sin embargo es suficiente para poder ver los eclipses y reducción de intensidad de la luz que se generan cuando una de las estrellas se superpone a la otra. Con estos datos los astrónomos pueden calcular la profundidad y duración de los eclipses para determinar cómo de grandes son los astros que observan, sus masas o incluso las temperaturas.

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