Durante las próximas dos semanas, tres misiones espaciales llegarán a Marte (un orbitador y dos landers), después de pasar siete meses al espacio viajando desde casa nuestra al planeta rojo.

Las tres misiones lanzadas el julio del 2020 formaban una oleada de naves espaciales no tripuladas provenientes de los Estados Unidos, China y los Emiratos Árabes Unidos con el objetivo de averiguar si Marte fue un lugar apto para vivir o pudo contener vida tiempo atrás. Cada misión lleva diferentes aparatos científicos que ayudarán a encontrar pequeñas explicaciones a estas preguntas.

El momento de los lanzamientos fue dictado por las órbitas de Marte y la Tierra, con una única ventana de un mes durante la cual los planetas estuvieron bastante juntos para permitir un viaje de siete meses. Esta ventana no se habría vuelto a abrir hasta durante 26 meses más.

9 de febrero: La sonda AMAL de los Emiratos Árabes Unidos

Representación del satélite de los Emiratos Árabes Unidos sobre Marte.

Los Emiratos Árabes Unidos lanzaron su primera misión en Marte desde el centro espacial japonés Tanegashima el 19 de julio de 2020. De las tres misiones, quizás es la menos arriesgada, pero también será la primera en llegar.

El satélite pretende proporcionar una imagen de la atmósfera marciana y estudiar los cambios estacionales y diarios del planeta, así como avanzar en el sector de la ciencia y la tecnología de los Emiratos Árabes Unidos.

La misión Emirates Mares (EMM) verá la sonda Amal insertada en órbita alrededor del planeta el 9 de febrero, cuando empezará a enviar datos de nuevo a la Tierra, con un retraso de entre 13 y 26 minutos.

Los científicos creen que Marte fue una vez un planeta muy abundante de agua y muy posiblemente hubo vida. La Agencia Espacial de los Emiratos Árabes Unidos dijo: «Uno de los culpables de la transformación de este planeta en uno de seco y arenoso es el cambio climático y la pérdida atmosférica».

La sonda de la agencia supervisará el sistema meteorológico marciano, así como la distribución de hidrógeno y oxígeno a las porciones superiores de la atmósfera de Marte, cosa que permitirá a la humanidad entender el vínculo entre el cambio climático y la pérdida atmosférica.

«Utilizando tres instrumentos científicos a bordo de la nave espacial, EMM proporcionará un conjunto de medidas fundamentales para una mejor comprensión de la circulación y el tiempo a la atmósfera baja y media marciana», según la agencia espacial Emirati.

«Combinando estos datos con el control de las capas superiores de la atmósfera, los instrumentos de la EMM revelarán los mecanismos que hay detrás del transporte ascendente de energía y partículas, y la posterior escapada de partículas atmosféricas de la gravedad de Marte».

10 de febrero: Misión Tianwen-1 de China

Tianwen-1 se lanzó con éxito desde la isla de Hainan en la costa sur de la China

China se unió en busca de signos de vida en el planeta rojo lanzando su propio rover hacia Marte el 23 de julio de 2020.
Tianwen-1, que significa «investigación de la verdad celestial», salió de la isla de Hainan, a la costa sur de China, con centenares de curiosos que miraban desde una playa próxima.

Su inserción orbital está prevista para el 10 de febrero, a pesar de que el lander no intentará llegar a suelo marco marciano hasta mayo. Una vez allá, planea buscar agua subterránea y hacer pruebas de posibles formas de vida antiguas.

La Administración espacial nacional de China es, como la mayoría de los departamentos gubernamentales de China, mucho menos pública y transparente sobre su trabajo que la NASA, y no está claro cuánta información sobre la misión se hará pública.

Se prevé que la nave espacial tándem, con un orbitador y un lander que contiene el rover, entre a la órbita de Marte en febrero y tiene como objetivo tocar un lugar de aterrizaje llamado Utopía Planitia.

La NASA detectó posibles signos de hielo en ese lugar, según un artículo publicado en Nature Astronomy por el ingeniero de la misión, Wan Weixing, que murió el mayo del año pasado después de luchar contra un cáncer.

El dispositivo alimentado por energía solar de 240 kg funcionará durante unos tres meses cuando toque en Marte y husmeará biomoléculas y biosignaturas en el suelo, mientras que el orbitador durará dos años.

El lanzamiento es el segundo intento de China hacia Marte. Más de la mitad de las naves espaciales que se han enviado han explotado, quemado o estrellado a la superficie, incluido el último intento de China (en colaboración con Rusia) el 2011.

18 de febrero: El rover Perseverance de la NASA

Concepto artístico del vehículo perseverancia en Marte.

La misión Mars 2020 de la NASA se lanzó desde Cabo Cañaveral en Florida el 30 de julio de 2020 y, después de siete meses al espacio, explorará el entorno marciano para encontrar signos de su habitabilidad pasada y signos de vida.

La misión está prevista para aterrizar en Marte a primera hora de la tarde del 18 de febrero de 2021; no habrá mucho tiempo para deliberar cuando se dirija hacia la superficie marciana…

De manera emocionante, la misión lleva más cámaras que cualquier otra misión interplanetaria de la historia, según la NASA.
El propio rover cuenta con 19 cámaras que enviarán imágenes impresionantes del paisaje marciano, mientras que otras cuatro cámaras están conectadas a las partes de la nave que intervienen en la entrada, el descenso y el aterrizaje.

Esto permitirá a los ingenieros elaborar una vista en alta definición del proceso de aterrizaje, así como permitir que la gente de casa siga las imágenes en bruto y procesadas.

El rover, que tiene una masa de 1.050 kg, podría aterrizar fácilmente en los cráteres de la superficie del planeta.

La NASA espera que su nueva tecnología de orientación y de desencadenamiento de paracaídas ayude a alejar el rover de los peligros del aterrizaje, pero sus controladores de nuevo en la Tierra estarán indefensos.

Las transmisiones de radio desde Marte tardan 10 minutos a llegar a la Tierra, de forma que cuando los controladores vean que la perseverancia ha entrado en la atmósfera, ya habrá aterrizado o destruido.

El rover Perseverance está destinado a tocar suelo en un antiguo delta de un antiguo lago en la superficie marciana conocido como el cráter Jezero.

El cráter Jezero está lleno de obstáculos y peligros para el rover, incluidos cantos rodados, acantilados, dunas de arena y depresiones, cualquiera de las cuales podría acabar con la misión, tanto al aterrizaje como cuando lo rover circulé por la superficie.

Los depósitos del cráter son ricos en minerales arcillosos, que se forman en presencia de agua, cosa que significa que puede haber existido la vida allá, y se ha sabido que estos sedimentos en la Tierra almacenan fósiles microscópicos.

Los científicos también han señalado que el cráter no tiene una profundidad que coincida con su diámetro, cosa que significa que los sedimentos probablemente entraron al cráter a través del agua que fluyó, potencialmente hasta un kilómetro de él.

La perseverancia también está equipada con un helicóptero en miniatura denominado Ingenuity, que pesa solo 1,8 kg y será el primer aparato «rotor» en volar en otro planeta.

El pequeño helicóptero fue sometido a una serie de simulacros simulando la misión en una instalación de pruebas en California, incluyendo uno en torno a alta vibración para imitar la manera como se mantendrá en las condiciones de lanzamiento y aterrizaje, y los cambios de temperatura extremos como los experimentados en Marte.

El helicóptero de prueba autónomo tendrá una cámara a bordo y será alimentado por un panel solar, pero no contendrá ningún instrumento científico.

La NASA pretende desarrollar el dron como prototipo para ver si podría merecer la pena conectar sensores científicos a dispositivos similares en el futuro.

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