Cuando las estrellas llegan al final de su vida, sufren un colapso gravitatorio a sus núcleos. El tipo de explosión que resulta es uno de los eventos astronómicos más impresionantes que se pueda imaginar y (en raras ocasiones) incluso se puede ver a simple vista. La última vez que se produjo y que fue observable a simple vista fue en 1604 cuando se produjo una supernova (de tipo Ia) a más de 20.000 años luz de distancia, conocida habitualmente como la supernova de Kepler (alias SN1604) .

Dadas las masivas cantidades de radiación que liberan, se cree que las supernovas pasadas jugaron un papel en la evolución de nuestro planeta y de la vida terrestre. Según una nueva investigación del Geocientífico CU Boulder Robert Brakenridge, estas mismas supernovas pueden haber dejado huellas en la biología y geología de nuestro planeta. Estos descubrimientos podrían tener implicaciones dados los temores de que Betelgeuse le quedara pocos años para morir.

El estudio, titulado «La exposición del sistema solar en la supernova? radiación «, se publicó este mes en el International Journal of Astrobiology. En nombre de este estudio, Brakenridge examinó registros de anillos de árboles que se remontaban hace 4.000 años. A partir de ello, pudo concluir que las supernovas que se producían relativamente cerca de la Tierra podrían haber desencadenado múltiples alteraciones de nuestro clima.

Si una supernova tuviera lugar lo suficientemente cerca de nuestro sistema solar, expondría la Tierra a suficiente radiación gamma para acabar con nuestra civilización y provocar una extinción masiva. Pero incluso una supernova lejana puede pasar factura a la Tierra desnudando su capa protectora de ozono y provocando otros cambios que perturben nuestra atmósfera y nuestro clima.

Brakenridge, investigador asociado principal del Instituto de Investigación Ártica y Alpina (instalarán) de CU Boulder, fue capaz de discernir las huellas digitales de las supernovas pasadas.

«Vemos supernovas en otras galaxias todo el tiempo. A través de un telescopio, una galaxia es un punto poco brumoso. Entonces, de repente, aparece una estrella que puede ser tan brillante como el resto de la galaxia … Se trata de acontecimientos extremos y sus efectos potenciales parecen coincidir con los registros de los anillos de los árboles. En general, hay una cantidad estable año tras año. Los árboles toman dióxido de carbono y parte de este carbono será radiocarbono «.

Las investigaciones de Brakenridge se redujeron a la presencia de carbono-14 en los árboles. También conocido como radiocarbono, este isótopo de carbono se encuentra en pequeñas cantidades en la naturaleza y se utiliza para determinar la edad de los objetos que contienen material orgánico (también conocido como datación por radiocarbono). Este isótopo se produce regularmente a partir de la interacción de los rayos cósmicos con nuestra atmósfera, pero la velocidad con la que los árboles lo absorben no siempre es consistente.

Para comprobar esta hipótesis, Brakenridge examinó registros de anillos de árboles fechados al final del periodo cuaternario (hace unos 4.000 años hasta la actualidad). Comparó estos registros con ocho supernovas que se produjeron no muy lejos de la Tierra en este tiempo, que los científicos pueden estudiar hoy examinando las nebulosas que han dejado atrás. Lo que encontró fue que las ocho supernovas estaban asociadas a picos inexplicables del registro de radiocarbono en la Tierra.

Cuatro de estas consideró especialmente prometedoras, como la supernova que tuvo lugar en la constelación de Vela (a unos 815 años luz de la Tierra) hace aproximadamente 13.000 años, lo que coincide con los niveles de radiocarbono en la Tierra que aumentaron repentinamente casi un 3%. Como explicó Brakenridge:

«Estamos viendo acontecimientos terrestres que piden una explicación. En realidad, sólo hay dos posibilidades: una fulguración solar o una supernova. Creo que la hipótesis de la supernova se ha desestimado demasiado rápidamente. Lo que me mantiene adelante es cuando miro el registro terrestre y digo: ‘Dios mío, los efectos previstos y moldeados parecen estar «.

Naturalmente, hay un margen de error que se debe tener en cuenta ya que los científicos aún tienen problemas para fechar con precisión las supernovas pasadas. Esto hace que el momento de la explosión de Vela sea incierto hasta 1.500 años. Tampoco está claro qué impacto podría haber tenido la interrupción resultante para las plantas y los animales de la Tierra en ese momento.

Así, aunque estos resultados están lejos de ser concluyentes, ayudan a ilustrar cómo los eventos estelares y la estabilidad de la vida en la Tierra están estrechamente relacionados. Esto se extiende más allá de la Vía Láctea e incluye supernovas en otras galaxias, que producen una enorme cantidad de rayos gamma que todavía pueden llegar a la Tierra. Aunque estos eventos no son peligrosos por sí mismos para la vida en la Tierra, los árboles de la Tierra también podrían conservar un registro.

Este estudio también podría tener implicaciones relativamente cercanas en casa. En los últimos años, los astrónomos han notado un comportamiento de oscurecimiento inusual proveniente de Betelgeuse. Esta estrella gigante roja de la constelación de Orión y se encuentra a 642,5 años luz de la Tierra, significativamente más cerca que Vela. Aunque la opinión se divide sobre lo que podría causar este comportamiento, algunos astrónomos han sugerido que podría estar a punto de colapsar.

Sólo se puede esperar que, dada su relativa proximidad a la Tierra, Betelgeuse sólo estornuda nubes de gas o experimente una actividad de manchas solares más alta de lo habitual. En caso contrario, las futuras generaciones podrían examinar anillos de árboles de esta época y notar picos de carbono 14. Puede ser una buena idea sería crear un telescopio dedicado para controlarlo regularmente …

Fuente: https://www.cambridge.org/core/journals/international-journal-of-astrobiology/article/solar-system-exposure-to-supernova-radiation/93A83A960E20D33182A720A08D13F40C

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